Đại học Sarah Lawrence thu hút các cá nhân sáng tạo, quyết tâm, với tư duy phản biện sắc sảo, tâm huyết với việc tự học. Họ yêu văn học, mĩ thuật và tự hào về trình độ học thuật của mình. Thật vậy, tự do và khám phá là những đặc điểm được coi trọng hơn tất cả truyền thống khác ở trường. Và mặc dù vài sinh viên phàn nàn rằng Sarah Lawrence đang dần trở nên đại trà hơn (càng ngày trường càng có nhiều các đội tuyển thể thao), họ vẫn trân trọng những điều chưa thay đổi của trường, ví dụ như việc nhấn mạnh vào các lớp học sĩ số nhỏ và thảo luận 1-1 với giáo sư. “Nếu bạn là một sinh viên độc lập, ham học và thật sự đam mê kiến thức, Sarah Lawrence chính là nơi dành cho bạn,” một sinh viên vui vẻ cho biết.

Được thành lập năm 1926, Sarah Lawrence toạ lạc trên một khu đất rộng 17ha ở thành phố Yonkers có tên Lawrence Park West, một cộng đồng giàu có thuộc quận Westchester gần làng Bronxville, nơi ngay cả thư viện công cộng cũng có thảm trải và lò sưởi phong cách phương Đông. Kiến trúc chủ đạo của trường là phong cách Anh quốc triều Tudor, bao gồm một dinh thự được cải tạo từ gia sản của các sáng lập viên trường, nhưng trường cũng có nhiều công trình hiện đại. Khuôn viên trường là đồi xanh, với hơn 100 loại cây và nhiều mỏm đá. Bởi các vị sáng lập trường tin rằng không nên có sự phân biệt giữa công việc và cuộc sống, nên các lớp học, phòng kí túc, và văn phòng giảng viên đều nằm trong những toà nhà lâu đời tường phủ lá thường xuân. Một trung tâm khoa học rộng 2090 m2 cung cấp cho sinh viên các phòng học, không gian thí nghiệm và công nghệ máy tính. Mặc dù số lượng khá ít – ít hơn 350,000 đầu sách – thư viện xinh xắn của trường giúp việc học của sinh viên trở nên bớt nhàm chán hơn với quán cà phê đi kèm, phục vụ đồ ăn vặt và đồ uống.

Không quan trọng họ theo ngành gì, sinh viên Sarah Lawrence đều quen với việc sử dụng từ ngữ; các chương trình đào tạo viết lách bắt đầu từ năm nhất và tiếp tục “xuyên suốt khắp chương trình giảng dạy” suốt 3 năm tiếp theo. Các yêu cầu cơ bản về học thuật bao gồm tín chỉ trong ít nhất 3 trên 4 lĩnh vực học thuật, tạo điều kiện cho sinh viên tự do khám phá sở thích của mình. Mặc dù trường có hệ thống chấm điểm, quan trọng hơn vẫn là hồ sơ sản phẩm của sinh viên, đi kèm với nhận xét được soạn chi tiết từ giảng viên, nộp 2 lần 1 năm. Để giúp họ hoà nhập dễ dàng hơn với cuộc sống học đường, tất cả tân sinh viên tham gia một khoá chuyên đề năm nhất. Họ chọn từ 30 môn học, và giáo sư dạy môn họ chọn sẽ trở thành “giảng viên” (don) của họ, là người sẽ hướng dẫn họ mảng học thuật suốt 4 năm.

Không khí học tập ở Sarah Lawrence “không đặc biệt cạnh tranh nhưng cũng không quá hợp tác,” một sinh viên cho biết. “Các môn học ở đây mang tính độc lập cao, do đó ít khi sinh viên cùng học chung chủ đề.” Thật vậy, mỗi sinh viên đều tự thiết kế chương trình học của riêng mình; không môn nào bị giới hạn. Viết lách, văn học, và nghệ thuật thị giác vốn là thế mạnh của trường; các chuyên ngành phổ biến nhất bao gồm hoá học, sinh học, truyền thông tương tác, và khoa học máy tính. Các nhà tâm lí học tương lai – chiếm một phần lớn trong cộng đồng sinh viên – có thể tham gia thực hành ở Trung tâm về Giai đoạn đầu của Tuổi thơ của trường. Chương trình dự bị y khoa, có cấu trúc rõ hơn các khoa khác, đưa gần như tất cả sinh viên đủ điều kiện vào các trường y.

Các môn học “nhìn chung đều rất thử thách,” một sinh viên ngành khoa học máy tính cho biết. Đó là bởi tất cả mọi người chỉ học 3 môn một kì. Tuy nhiên, giảng viên gặp gỡ 1-1 với sinh viên hàng tuần hoặc 2 tuần 1 lần, nhờ hệ thống mô hình của Đại học Oxford có tên “tutorial”, vậy nên sinh viên luôn phải học tập nghiêm túc, nếu không sẽ tuột lại phía sau. “Mặc dù có nhiều giáo sư tôi không quá thích, nhưng nhóm giảng viên này thật sự rất tuyệt,” một sinh viên năm tư cho biết, khen ngợi “công sức và tâm huyết họ dành cho giảng dạy thế hệ tiếp theo.” Có lẽ bởi trường nhấn mạnh vào sự thân thiết với giáo sư, nên ngay cả quá trình đăng kí môn cũng đòi hỏi nhiều suy nghĩ: sinh viên phỏng vấn giáo sư để đảm bảo rằng môn học phù hợp với kế hoạch học thuật của mình, và rằng giáo sư đó là người họ tôn trọng và muốn làm việc cùng. Các lớp học đều thân mật, 93% có tối đa 20 người, nhưng sinh viên cảnh báo trước rằng đăng kí các lớp phổ biến có thể khá khó.

Toàn bộ sinh viên Sarah Lawrence thực hiện nghiên cứu trong quá trình học 1-1 với giảng viên. 90% các môn có phần nghiên cứu này, được gọi là “nghiên cứu chuyên đề.” Trung tâm Sarah Lawrence về Sông Đô thị là một cơ sở vật chất mới bên bờ sông Hudson, cung cấp cơ hội nghiên cứu cho sinh viên theo học ngành khoa học môi trường và xã hội. Trường có kì học riêng theo năm, cũng như các chương trình du học hè ở nhiều địa điểm như Cuba, Anh, Nhật Bản, Thổ Nhĩ Kì, hay Zimbabwe. Sinh viên được khuyến khích du học cho cả năm 3, và 48% sinh viên có trải nghiệm quốc tế này. Nếu quan tâm tới hoạt động giáo dục cộng đồng, sinh viên có thể tham gia Học kì Chuyên sâu ở Yonkers, ở đó họ học 3 lớp ở Yonkers chủ yếu về lịch sử thành phố và việc trao quyền cộng đồng, đồng thời làm việc với các tổ chức phi chính phủ địa phương.

“Sinh viên Sarah Lawrence nhìn chung có tư duy cởi mở, độc lập,” một sinh viên năm hai cho biết. 21% sĩ số là người bản địa của bang New York – chủ yếu đến từ thành phố New York ở gần – và 16% là sinh viên quốc tế. 4% tổng số sinh viên trường là người Mĩ gốc Phi, 4% là người Mĩ gốc Á, và 10% là người đến từ các nước nói tiếng Tây Ban Nha. Sinh viên cho rằng các vấn đề chính trị và xã hội thu hút nhiều sự quan tâm. “Sinh viên ở đây rất nhiệt tình đấu tranh chống phân biệt chủng tộc, bất bình đẳng, phân biệt giới, và rất hào hứng tham gia biểu tình,” một sinh viên kinh tế học và chính sách công nhận xét. Học bổng dựa trên thành tích xuất sắc trị giá trung bình $15,793.

Hầu hết tất cả tân sinh viên sống trong khuôn viên trường; chỗ ở này được đảm bảo trong vòng cả 4 năm. “Sarah Lawrence rất tuyệt trong việc đáp ứng nhu cầu sinh hoạt của sinh viên,” một sinh viên năm hai cho biết. Đồ ăn trong trường nhận được phản hồi tích cực, và có nhiều lựa chọn cho những ai có nhu cầu dinh dưỡng đặc biệt. Một sinh viên xã hội học cho biết, “Hệ thống an ninh học đường rất tận tâm và có mặt 24/24” để đảm bảo an toàn cho sinh viên.”

Với hàng loạt tổ chức sinh viên cùng nhiều hoạt động trong trường, cũng như vị trí trường gần thành phố New York, cuộc sống xã hội ở đây rất đa dạng và hào hứng. “Mọi thứ bạn làm ở đây đều mới mẻ, thú vị và vui nhộn,” một sinh viên cho biết. Người hâm mộ sân khấu hay các diễn viên tương lai kéo nhau đi xem trình diễn Broadway; các quán bar, club, bảo tàng, hoà nhạc cũng rất phổ biến. Truyền thống yêu thích của sinh viên Sarah Lawrence là Lễ hội Tháng 5, chương trình giáo dục giới tính “thật ra rất thú vị” có tên Tuần lễ Sleaze, dạ tiệc mùa xuân và thu, và bữa sáng lúc nửa đêm, được phục vụ vào tuần cuối mỗi kì. 

Điểu sư Sarah Lawrence, một nhân vật hư cấu nửa đại bàng, nửa sư tử, là linh vật của đội bóng trường, thi đấu trong giải Division III Skyline. Đội việt dã và bơi nữ đều là á quân của giải năm 2015; đội tennis nữ và bơi nam cũng rất cạnh tranh. Bóng rổ nam và cưỡi ngựa nam nữ thu hút nhiều người hâm mộ nhất. “Chúng tôi là kì phùng địch thủ không chính thức của Đại học Vassar và Bard – mỉa mai thế đấy,” một sinh viên năm cuối cho biết. Các môn thể thao nội bộ của trường xoay quanh các sự kiện được mời hàng tháng – các trận đấu squash, giải bóng né, thử thách thể dục – chứ không phải thi đấu theo giải.

Sarah Lawrence mang tới một cộng đồng gắn bó cho các nghệ sĩ và nhà văn trong không gian học tập xanh mướt chỉ ngay bên ngoài Manhattan xô bồ náo nhiệt. “Nền giáo dục sinh viên Sarah Lawrence thụ hưởng khác với bất kì đâu. Bạn có thể tìm thấy mọi thứ ở đây,” một sinh viên ngành sáng tác cho biết. “Bạn có thể chơi thể thao và biểu diễn trên sân khấu. Bạn có thể nghiên cứu thơ ca và thực vật học cùng lúc. Tôi nghĩ tất cả mọi người đều sẽ thấy môi trường giáo dục ở Sarah Lawrence rất hữu ích.”

Nguồn: U.S.News, Fiske Guide